„Konfliktzunder“: Gambische Holzhändler setzen trotz Verbots den Holzhandel fort | Umfeld


Banjul, Gambia – An einem warmen Maitag erläuterte Lamin (Nachname nicht genannt) in einem Restaurant am Stadtrand von Banjul seinen Plan, Palisanderholz aus dem Senegal nach Gambia zu transportieren, während er das Fleisch von seinen Hähnchenkeulen säuberte.

„Das alles muss geheim bleiben“, flüsterte er und versuchte, seine fast jahrzehntelange Erfahrung im illegalen Handel zu beruhigen.

„In letzter Zeit ist es schwieriger geworden, aber mit den richtigen Kontakten ist das nicht unmöglich.“

Seit Jahrzehnten schmuggeln Männer wie er Holz aus der Region Casamance im Süden Senegals nach Gambia, um es dann nach China zu verschiffen. Eine der begehrtesten Holzarten ist Palisander. Das wissenschaftlich als Pterocarpus erinaceus bekannte Holz ist bei chinesischen Möbelherstellern sehr gefragt.

Im Jahr 2012 wurde der westafrikanische Palisanderbaum in Gambia offiziell als vom Aussterben bedroht eingestuft. Aber das Land gehört zusammen mit den Nachbarländern Senegal und Guinea-Bissau weiterhin zu den Hauptlieferanten dieser Art für China.

Seit Juni 2022 gilt durch das Übereinkommen über den internationalen Handel mit gefährdeten Arten freilebender Tiere und Pflanzen (CITES) ein regionales Verbot des Holzeinschlags, -transports und -exports. Auch die gambische Regierung verhängte im selben Jahr ein Verbot, doch die Händler sagten, sie würden weiterhin mit chinesischen Geschäftsleuten zusammenarbeiten, um das wertvolle Holz aus Casamance zu schmuggeln.

Nach Angaben der Environmental Investigation Agency (EIA), einer internationalen NGO, importierte China allein von 2017 bis 2022 mehr als 3 Millionen Tonnen Palisander im Wert von mindestens 2 Milliarden US-Dollar aus Westafrika.

Al Jazeera sprach mit Menschenhändlern in Gambia und gab sich als Investoren aus, die an einer Beteiligung am Holzhandel interessiert seien. Die Händler enthüllten, dass der Handel immer noch in vollem Gange sei und sagten, dass 200 mit dem Holz beladene Container im Hafen von Banjul lägen und auf den Versand nach China warteten. Als die gambische Regierung um eine Stellungnahme gebeten wurde, sagte sie, sie wisse nichts von der Anwesenheit solcher Container.

Schmuggler in Banjul zeigten Al Jazeera Videoaufnahmen von Menschen, die Palisanderstämme auf ein Schiff verluden, und sagten, es handele sich um ein privates Schiff, das ausschließlich für Palisanderholzexporte nach China verwendet werde. Laut Lamin fasst ein Container je nach Größe 80 bis 90 Holzscheite. Je älter sie sind, desto größer ist der Umfang und desto wertvoller sind sie. Ein voller Container kann mehr als 15.000 US-Dollar einbringen. Laut Lamin können Schlepper wie er bis zu 1.000 Dollar pro Container bekommen.

Der Prozess des Holzexports über den Hafen von Banjul sei schwieriger geworden, so die Händler, die erklärten, dass es nicht mehr so ​​einfach sei, Exportgenehmigungen von den Behörden zu erhalten wie zuvor. Private Schifffahrtslinien, die früher die Haupttransportmethode nach China waren, stellten im Jahr 2020 den Holztransport ein.

„Am Seehafen gibt es noch keine Möglichkeit“, gab Secka, einer von Lamins Vorgesetzten, zu, „aber wenn man in den Holzhandel einsteigt, sollte man über entsprechende Kontakte verfügen.“

Ihnen zufolge erleichtern gut platzierte Kontakte innerhalb der Hafenbehörde Exportverfahren, zu denen Genehmigungen und die Hinterlegung von Containern gehören, ebenso wie die Polizei, die im Austausch für das, was Lamin „Trinkgelder“ nennt, grünes Licht für die Freigabe beschlagnahmter Container geben kann. Al Jazeera kontaktierte die Hafenbehörde und die gambische Polizei, erhielt jedoch keine Antwort.

„Man muss die Leute im System kennen, eine Sicherung für den Fall, dass man erwischt wird“, sagte Secka und deutete damit an, dass die Behörden stark in den Menschenhandel verwickelt sind.

Ein Holzdepot in BanjulGesägte Baumstämme liegen auf dem Boden eines Depots, das von Schleppern und Exporteuren in Banjul, Gambia, genutzt wird [Andrei Popoviciu/Al Jazeera]
Von Gambia bis China

In Begleitung von Lamin besuchte Al Jazeera zwei Depots in Banjul und seinen Vororten, die angeblich beide chinesischen Geschäftsleuten gehören, die das Palisanderholz stapeln, bis es ihnen gelingt, es nach China zu exportieren.

Ein Depot war mit Holz gefüllt, während ein anderes leer war. Am zweiten Standort standen mehrere leere Container bereit, um mit Holz beladen zu werden, während daneben Palisanderholzreste verstreut auf dem Boden lagen.

„Ich muss weit weg von der Stadt operieren. Hier ist es ruhig“, sagte Lamin.

Al Jazeera zeigte Experten Fotos des an den beiden Standorten gefundenen Holzes und der Reste, die sagten: „Sie sehen sehr nach Pterocarpus erinaceus aus.“ Satellitenbilder bestätigten außerdem, dass in den letzten sieben Jahren an beiden Standorten Baumstämme gestapelt wurden. Als der Händler eines der Depots verließ, erkundigte sich ein Polizist scherzhaft nach dem Verbleib seines Holzes.

Als das gambische Ministerium für Umwelt, Klimawandel und natürliche Ressourcen wegen der Ergebnisse kontaktiert wurde, sagte es, es wisse nichts von Containern mit Palisanderholz, die nach China verschifft werden sollen.

Ein Sprecher fügte hinzu, dass „keine Genehmigung für den Export von Palisanderholz an irgendeine Institution der Regierung von Gambia erteilt wurde“ und dem Ministerium nicht bekannt sei, „dass 1 Kubikzentimeter Palisanderholz in das Land gelangt“. Das CITES-Sekretariat in Genf lehnte es ab, Fragen zu beantworten, mit der Begründung „begrenzte Personalkapazität“.

Doch ein Bericht der in Washington, D.C. ansässigen EIA vom Oktober 2023 bestätigt die Ergebnisse von Al Jazeera. Eine Analyse der Handelsdaten ergab, dass das Handelsverbot für Palisander im Jahr 2022 den Handel verlangsamt, aber nicht gestoppt hat.

In dem Bericht wurde darauf hingewiesen, dass das Verbot „anscheinend einen Exportanstieg auslöste und damit gegen die vorläufige Aussetzung verstieß, die bereits drei Monate vor dieser Mitteilung in Kraft gewesen war“, und wies darauf hin, dass China im Juli und August desselben Jahres mehr importierte mehr als 15.000 Tonnen Palisander aus Gambia.

Romain Taravella, ein Ermittler bei der EIA, war Teil eines Teams, dessen Untersuchungen zum Palisanderhandel in Gambia CITES dazu veranlassten, das regionale Verbot zu erlassen – das bisher strengste. Die EIA-Untersuchung ergab, dass zwischen 2012 und 2020 1,6 Millionen Bäume in der Casamance illegal gefällt und nach Gambia geschmuggelt wurden.

„[The Gambia has] „Ich war nie ein Befürworter dieses regionalen Verbots und auch kein Land, das die Notwendigkeit eines Verbots anerkannt hat“, sagte Taravella gegenüber Al Jazeera. Der EIA-Bericht beschuldigte auch hochrangige Regierungsbeamte, in dieser Zeit in den Menschenhandel verwickelt gewesen zu sein.

Vor dem Verbot deckte die Umweltverträglichkeitsprüfung ein gut organisiertes System zur falschen Deklaration von Holz in Häfen auf, bei dem Händler die Container fälschlicherweise als Erdnüsse oder Metallschrott bezeichneten. Sobald die Container jedoch in China ankamen, wurden sie in den Importdaten häufig als Palisander deklariert.

Bisher waren es private Reedereien, die das Holz nach China transportierten. Als die Unternehmen solche Lieferungen einstellten, bemerkte Taravella, dass der Handel auch nach Inkrafttreten des Verbots weiterging, was darauf hindeutet, dass sich die Schmuggler schnell angepasst und alternative Routen gefunden hatten.

„Das bedeutet, dass das System seit dem Verbot sehr gut funktioniert“, sagte Taravella.

Die von Al Jazeera erhaltenen Palisanderimportdaten aus China von 2018 bis 2023 zeigten im September letzten Jahres einen Anstieg der Palisanderimporte aus Gambia um 43 Prozent im Vergleich zum Vorjahresmonat und einen Anstieg um 58 Prozent gegenüber dem Niveau vor der Pandemie gleichen Monat.

Das CITES-Verbot verbietet ausdrücklich die Ausfuhr und Einfuhr von Palisanderholz, was China im Wesentlichen daran hindert, Palisanderimporte anzunehmen. Al Jazeera wandte sich mit der Bitte an das chinesische Außenministerium, erhielt jedoch keine Antwort.

„Konflikt-Zunder“

Der Großteil des gehandelten Palisanderholzes stammt aus der üppigen, grünen Region Casamance.

Für die indigenen Völker der Casamance gelten die Bäume der Region – insbesondere der Palisander – als heilig. Haidar el Ali, ehemaliger Umweltminister Senegals und einer der bekanntesten Naturschützer Afrikas, lebt in Casamance und hat seinen Ruhestand dem Erhalt der Wälder gewidmet.

„Der Verkehr findet immer noch in Richtung Gambia statt, aber es gibt jetzt weniger Palisander als zuvor“, sagte Ali und erklärte, dass der Palisanderbestand in den Grenzgebieten von Casamance zu Gambia zurückgegangen sei.

Seit mehr als vier Jahrzehnten plagt ein Konflikt geringer Intensität zwischen der senegalesischen Regierung und der Bewegung der Demokratischen Kräfte der Casamance (MFDC) die Region und ist damit der am längsten andauernde Konflikt auf dem Kontinent.

Die MCDF-Rebellen kämpfen mit der senegalesischen Armee um die Unabhängigkeit. Die Region – die sich kulturell, sprachlich und ethnisch vom Rest Senegals unterscheidet – wurde nach der Unabhängigkeit von Frankreich im Jahr 1960 dem Staatsgebiet des Landes hinzugefügt.

Grenzdörfer in Gambia wie Ballen sind voller Flüchtlinge, die vor Jahrzehnten aus der Casamance geflohen sind. Die meisten dieser Dörfer bestehen aus Casamancese-Flüchtlingen und gambischen Einheimischen, die sich nur durch ihre Nationalität, nicht aber durch ethnische Zugehörigkeit oder Sprache unterscheiden.

Im gambischen Dorf Kayanga saß Fatou Camara eines Tages im April letzten Jahres gegen Mittag in ihrem Haus, als eine Kugel eine Wand durchschlug und in ihr Schlafzimmer abprallte, während in der Ferne Schüsse zu hören waren.

„Wir leben diesen Albtraum seit über 40 Jahren“, sagte Fatou und fügte hinzu, dass das letzte Jahr „intensiver“ war als das Jahr zuvor. Sie weiß nicht, ob die Kugel der senegalesischen Armee oder den Rebellen gehörte.

Lokalen Berichten zufolge ist der illegale Holzhandel eine Haupteinnahmequelle für die Casamance-Rebellen. Er finanziert die Rebellion und trägt dazu bei, dass Rosewood von der EIA und der in Genf ansässigen Organisation TRIAL International als „Konfliktzunder“ bezeichnet wird.

Casamance, SenegalDer Großteil des gehandelten Palisanderholzes stammt aus der Region Casamance im Süden Senegals, wo seit Jahrzehnten ein Sezessionskonflikt andauert [Andrei Popoviciu/Al Jazeera]
Dubiose Arrangements

Trotz seiner Auswirkungen auf die Fortsetzung des Aufstands und der Angst vor der Grenzbevölkerung profitierte der Handel mit Palisanderholz lange Zeit von zweifelhaften Vereinbarungen mit hochrangigen Menschen.

Unter der zwei Jahrzehnte dauernden Amtszeit des früheren Führers Gambias, Yahya Jammeh, erreichten der illegale Handel mit China sowie der Schmuggel aus Casamance seinen Höhepunkt. Während seiner Amtszeit soll Jammeh die Ressourcen des Landes ausgebeutet, Steuern hinterzogen und MFDC-Rebellen über seine Firma Westwood Gambia direkt finanziert haben.

Westwood war von 2014 bis 2017 das einzige Holzunternehmen mit Exportlizenz und spielte Berichten zufolge eine wichtige Rolle im illegalen Palisanderhandel.

Jammeh wurde 2017 von der Macht verdrängt. Ein Jahr später führte eine von der neuen Regierung eingesetzte Sonderkommission eine Untersuchung seines Vermögens durch. Dabei kam heraus, dass Westwoods Monopol auf Holzexporte nach China in den drei Jahren, in denen es existierte, Einnahmen in Höhe von mehr als 45 Millionen US-Dollar generierte Betrieb.

Die Kommission stellte außerdem fest, dass Jammeh mindestens 363 Millionen US-Dollar an öffentlichen Geldern und illegalen Holzeinnahmen erbeutet hatte, der tatsächliche Betrag dürfte jedoch eher bei 1 Milliarde US-Dollar liegen. Bis heute wurden weder Westwood noch Jammeh und seine Partner in Gambia strafrechtlich verfolgt. Jammeh floh nach der Wahlniederlage 2017 nach Äquatorialguinea und lebt dort nun im selbstgewählten Exil.

TRIAL International hat beim Schweizer Generalstaatsanwalt Klage eingereicht und Jammehs Partner, den rumänisch-schweizerischen Geschäftsmann Nicolae Buzaianu, beschuldigt, das Kriegsverbrechen der Plünderung begangen zu haben.

Die Anklage bezieht sich auf seine angebliche Rolle bei der Finanzierung des Aufstands in Casamance und der Ausbeutung der Ressourcen Senegals zum persönlichen Vorteil. Die Schweizer Generalstaatsanwaltschaft gab 2022 bekannt, dass sie eine Untersuchung zu Buzaianus Geschäften in Gambia eingeleitet und sogar die gambische Regierung um Rechtshilfe gebeten habe.

Als Al Jazeera jedoch nach dem Stand der Ermittlungen fragte, sagte der Sprecher des Generalstaatsanwalts, dass es in diesem Zusammenhang kein laufendes Verfahren gegen einen Schweizer Staatsbürger gäbe, und stellte nicht klar, ob die offiziellen Ermittlungen noch begonnen haben oder eingestellt wurden.

Sollte der Fall fortgesetzt werden, wäre dies ein bedeutender Meilenstein im Völkerrecht, da es noch keine Verurteilung wegen des Kriegsverbrechens der Plünderung gibt. Unterdessen wird Senegals gefährdeter Palisander weiterhin nach Gambia geschmuggelt, ohne dass die Täter zur Rechenschaft gezogen werden können.

„Wir werden am helllichten Tag unserer Zukunft beraubt und wir sehen zu, wie es passiert“, sagte Kemo Fatty, Vorsitzender der Interessenvertretung Green Up Gambia.



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